Hoe wordt ons leven nu door robots beïnvloed?

Velen van ons kennen robots waarschijnlijk uit films of van de televisie. In de sciencefiction variëren ze van de Terminator-stijl, virtueel niet te onderscheiden van menselijke moordmachines, tot de schattige R2-D2 uit de serie Star Wars. Maar in de werkelijkheid blijken robots altijd een beetje minder spannend te zijn. Het avondnieuws laat vaak robots aan het werk zien in automobielfabrieken, wijd gespreide houterige armen met vonken die in de rondte vliegen wanneer ze onderdelen aan elkaar lassen.

De realiteit is dat reeds in veel industrieën gebruik wordt gemaakt van een grote verscheidenheid aan robots, die ons dagelijks helpen. Productie is een van de gebieden waar automatisering een belangrijke rol speelt. De machines hoeven geen pauzes te nemen, zij kunnen de herhalende taken die door mensen saai worden gevonden, nauwkeurig uitvoeren en het is onwaarschijnlijk dat zij verontreinigingen introduceren in de materialen die zij verwerken. Dit is vooral belangrijk in de voedselverwerkende en farmaceutische industrieën.

Dergelijke industriële robots nemen vele vormen aan. Robotwapens, bekend als gelede robots, kunnen wel 10 roterende koppelingen hebben, waardoor ze complexe bewegingen kunnen uitvoeren om rond en binnen de objecten te komen waaraan ze werken. De armen zelf zijn doorgaans universeel met de mogelijkheid om diverse verschillende gereedschappen aan hun pols te bevestigen. Gereedschappen omvatten lassers, grijpers om voorwerpen op te pakken en te verplaatsen, en zelfs sproeikoppen voor het lakken en coaten van oppervlakken.

Op het gebied van de geneeskunde wordt een proef gedaan met robots om de chirurg aan te vullen en zelfs, voor bepaalde soorten chirurgie, om de chirurg compleet te vervangen. De CyberKnife is een robotachtig radiochirurgisch systeem dat wordt gebruikt bij de behandeling van goedaardige en kwaadaardige tumoren. Het beschikt over een kleine lineaire deeltjesversneller aangebracht op een gelede arm. Een röntgencamera helpt bij het positioneren. Het doel is het verstrekken van nauwkeurige hoeveelheden radiotherapie op de benodigde locaties, waarbij de robotarm het mogelijk maakt om de dosis vanaf elke locatie rond het lichaam toe te dienen.

Ziekenhuizen beginnen ook met het uitproberen van robots voor het verstrekken van medicijnen aan patiënten. Dit leidt tot minder fouten, een snellere verstrekking en minder gevallen van kruisbesmetting. Er worden ook proeven gedaan met schoonmaakrobots voor het desinfecteren van ziekenhuisafdelingen en patiëntenkamers. Dit is van bijzonder belang voor zones waar infectieziekten en besmettingen behandeld worden. In plaats van chemicaliën, maken de schoonmaakrobots gebruik van ultraviolet licht, waarmee in slechts enkele minuten een volledige ruimte kan worden gereinigd.

In de stad Milton Keynes in het Verenigd Koninkrijk wordt geëxperimenteerd met leveringsrobots voor de levering van voedsel en pakketten. De zelfstandig rijdende voertuigen op zes wielen (AGV) kunnen maximaal 10 kg vervoeren en beschikken over diverse sensoren, een radar en GPS om ervoor te zorgen dat ze veilig hun bestemming bereiken. De door Starship Robots ontwikkelde voertuigen zijn in staat om de Engelse sneeuw te weerstaan en slagen erin leveringen te doen, terwijl koeriers van andere bedrijven in het verkeer vast komen te zitten. Bij aankomst ontvangt de klant een sms-bericht met een pincode, zodat ze hun aankoop uit het voertuig kunnen ophalen.

De nooddiensten en het leger worden in extreme situaties ook door robots ondersteund. Apparaten zoals de Dragon Runner, een tweesporige en zeer wendbare robot, kunnen worden gebruikt om onderzoek te doen naar bommen en andere verdachte voorwerpen. Deze robot, uitgerust met een camera en gereedschappen, kan inzicht geven in dergelijke gevaren, draden doorknippen en zelfs kleine explosieven plaatsen om apparaten te ontwrichten. Forth Engineering demonstreerde onlangs een hydraulische, spinachtige robot, ontworpen voor gebruik in nucleaire installaties zoals de opwerkingsfaciliteit in Sellafield. Dergelijke robots kunnen omgevingen binnengaan die ongeschikt zijn voor mensen, om complexe opruimingsactiviteiten en ontmantelingstaken uit te voeren.

Voor degenen die willen weten wat er mogelijk is, zijn er tal van roboticapakketten beschikbaar. De Braccio Robot Arm van Tinkerkit, gebaseerd op de populaire Arduino-ontwikkelomgeving en -gereedschappen, is een gelede arm met grijper. De zes servomotoren zijn aangesloten op een met Arduino compatibel schild voor eenvoudige ontwikkeling.

Wilt u meer weten over robotica, download dan de "Gids voor robotica en automatisering” van Distrelec. Of wanneer u met uw eigen robot wilt experimenteren, zoek dan op "robot" op de Distrelec website.